Sinds de ontdekking van het schrift, rond 3500 voor Christus, zijn veel teksten aan het papier toevertrouwd. gedichten, verhalen, wetten en kronieken. Veel is in de loop der tijd verloren gegaan maar wat er bewaard is geeft een mooi beeld van het gedachtegoed en wereldbeeld van die tijd. Dit is dan ook een definitie van literatuur; Het weergeven van een tijdsgeest en gedachtegangen.

Bekende literaire werken zijn: Ilias van Homerus, 1984 van Orwell, Pride en Prejudice van Jane Austin en Berlin Alexanderplatz van Alfred Döblin. Bekende Nederlandse literaire werken zijn: de Donkere kamer van Damokles van W.F. Hermans, De avonden van Gerard Reve en Max Havelaar van Multatuli.

Veel mensen maken onderscheid tussen literatuur en lectuur. Lectuur wordt voornamelijk gezien als ontspanning terwijl literatuur hoogstaand met een boodschap is. .